Las serpientes Copperhead son algunas de las serpientes norteamericanas más comunes. También son las más propensas a morder, aunque su veneno es relativamente suave y sus mordeduras rara vez son mortales para los humanos.

Según el departamento de biología de la Universidad Estatal de Pensilvania, estas serpientes obtienen su nombre, apropiadamente, por su cabeza de color rojo cobrizo (se abre en una nueva pestaña). Algunas otras serpientes se conocen como cabezas de cobre, que es un nombre común (no científico). Los mocasines de agua (cottonmouths), las serpientes rata radiadas, las cabezas de cobre australianas y las víboras de fosa de nariz afilada se llaman a veces cabezas de cobre, pero son especies diferentes de la cabeza de cobre norteamericana (Agkistrodon contortrix).

Las cabezas de cobre son víboras de foso, como las serpientes de cascabel y los mocasines de agua. Las víboras de fosetas tienen «fosas sensoras de calor entre el ojo y la fosa nasal a cada lado de la cabeza», que son capaces de detectar diferencias mínimas de temperatura para que las serpientes puedan atacar con precisión la fuente de calor, que suele ser una presa potencial. El comportamiento de la cabeza de cobre es muy parecido al de la mayoría de las otras víboras de fosetas», afirma el herpetólogo Jeff Beane, director de las colecciones de anfibios y reptiles del Museo de Ciencias Naturales de Carolina del Norte (se abre en una nueva pestaña).

Características

Las cabezas de cobre son serpientes de tamaño medio, con una media de entre 2 y 3 pies (0,6 a 0,9 metros) de longitud. Según el Smithsonian National Zoological Park (se abre en una nueva pestaña), las hembras de cabeza de cobre son más largas que los machos; sin embargo, los machos poseen colas proporcionalmente más largas.

Según Beane, el cuerpo de las cabezas de cobre tiene un patrón distintivo. Su «patrón dorsal es una serie de bandas transversales oscuras, de color marrón castaño o marrón rojizo, cada una con forma de reloj de arena, mancuerna o alforja… sobre un fondo de color marrón más claro, bronceado, salmón o rosado», dijo Beane. Además, describió las alforjas como «anchas en los lados del cuerpo, estrechas en el centro de la espalda; las bandas transversales suelen tener márgenes más oscuros y centros laterales más claros». Mientras tanto, «algunas bandas transversales pueden estar rotas, y a veces puede haber pequeñas manchas oscuras en los espacios entre las bandas transversales».

Varias otras especies de serpientes no venenosas tienen una coloración similar, por lo que a menudo se confunden con las cabezas de cobre. Sin embargo, las cabezas de cobre son la única clase de serpientes con marcas en forma de reloj de arena.

En contraste con su cuerpo estampado, la cabeza de esta serpiente de color marrón cobrizo carece de tales adornos, «excepto por un par de pequeños puntos oscuros que suelen estar presentes en la parte superior de la cabeza», dijo Beane. Describió el vientre de las cabezas de cobre como «blanquecino, amarillento o de color marrón claro, punteado o moteado, con manchas marrones, grises o negruzcas, a menudo grandes, emparejadas y oscuras a lo largo de los lados de [its] vientre».

Las cabezas de cobre tienen cuerpos musculosos y gruesos y escamas con forma de quilla (cresta). Sus cabezas son «algo triangulares/en forma de flecha y distintas del cuello», con una «cresta algo distinta que separa [the] la parte superior de la cabeza del hocico lateral entre el ojo y la fosa nasal», dice Beane. Sus pupilas son verticales, como las de los gatos, y sus iris suelen ser de color naranja, tostado o marrón rojizo.

Las cabezas de cobre jóvenes tienen un color más grisáceo que los adultos y poseen «puntas de la cola de color amarillo brillante o amarillo verdoso». Según Beane, «este color se desvanece en aproximadamente un año».

Hábitat

Las cabezas de cobre residen «desde el sur de Nueva Inglaterra hasta el oeste de Texas y el norte de México», dice Beane, y aconseja a los interesados que consulten los mapas de su área de distribución en varias guías de campo.

Una serpiente cabeza de cobre, como la que aparece en la foto, tuvo una camada de cuatro crías en 2009. Pero la serpiente no había tenido ningún contacto con un macho en cinco años. Los científicos confirmaron recientemente que la hembra de cabeza de cobre era la primera prueba de parto virgen en una serpiente víbora de fosetas. (Crédito de la imagen: Chuck Smith)

Existen cinco subespecies de cabeza de cobre distribuidas según su área de distribución geográfica: las subespecies del norte, del noroeste, del sur y dos del suroeste. Según el Smithsonian National Zoological Park (se abre en una nueva pestaña), la cabeza de cobre del norte es, con diferencia, la que tiene un área de distribución más amplia, desde Alabama hasta Massachusetts e Illinois.

Según Beane, las cabezas de cobre son felices en «una gama extremadamente amplia de hábitats», aunque normalmente «hay al menos alguna apariencia de bosque o hábitat forestal». Son «especialmente aficionados a los ecotonos», que son zonas de transición entre dos comunidades ecológicas. Les gustan las zonas rocosas y boscosas, las montañas, los matorrales cerca de los arroyos, los oasis del desierto, los cañones y otros entornos naturales, según Penn State; Beane añadió que les gusta «casi cualquier hábitat con luz solar y cobertura».

Según el Laboratorio de Ecología del Río Savannah (se abre en una nueva pestaña), las cabezas de cobre son «bastante tolerantes a la alteración del hábitat». Esto significa que pueden sobrevivir bien en zonas suburbanas. Las cabezas de cobre pueden encontrarse a veces en montones de madera y serrín, en edificios agrícolas abandonados, en depósitos de chatarra y en antiguas zonas de construcción. Suelen refugiarse bajo superficies como tablas, chapas, troncos o grandes rocas planas», explica Beane.

Comportamiento

Las cabezas de cobre son serpientes semisociales. Aunque suelen cazar solas, suelen hibernar en madrigueras comunales y a menudo vuelven a la misma madriguera cada año. Beane dice que las poblaciones de la «zona montañosa» (un área forestal por debajo de la línea de vegetación con grandes árboles de coníferas) suelen pasar el invierno hibernando «con serpientes de cascabel de madera, serpientes de rata u otras especies». Sin embargo, «las serpientes del Piamonte y de la Llanura Costera son más propensas a hibernar individualmente», dijo Beane.También pueden verse cerca unas de otras mientras toman el sol, beben, comen y se cortejan, según el zoológico del Smithsonian.

Según la Red de Información de la Biblioteca Pública de Ohio (se abre en una nueva pestaña), las cabezas de cobre suelen salir durante el día en primavera y otoño, pero durante el verano se vuelven nocturnas. Les gusta especialmente estar fuera en las noches húmedas y cálidas después de la lluvia. Aunque suelen permanecer en el suelo, las cabezas de cobre se suben a veces a arbustos o árboles bajos en busca de presas o para tomar el sol. A veces, incluso se meten a nadar voluntariamente.

Según Animal Diversity Web (se abre en una nueva pestaña) (ADW), una base de datos mantenida por el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan, los científicos han planteado la hipótesis de que las cabezas de cobre migran a finales de la primavera a su zona de alimentación en verano, y luego vuelven a casa a principios del otoño.

Dieta

Describe a las cabezas de cobre como «depredadores de emboscada móviles». En su mayoría, consiguen sus presas mediante «emboscadas sentadas»; sin embargo, a veces cazan, utilizando sus fosas sensoras de calor para encontrar a sus presas.

El ADW explica que cuando atacan a presas grandes, las cabezas de cobre muerden a la víctima y luego la sueltan. Dejan que el veneno actúe y luego rastrean a la presa una vez que ha muerto. Las serpientes suelen retener a las presas más pequeñas en la boca hasta que la víctima muere. Las cabezas de cobre se comen su comida entera, utilizando sus mandíbulas de bisagra flexible para tragar la comida. Según Penn State, las cabezas de cobre adultas pueden comer sólo 10 o 12 veces al año, dependiendo del tamaño de sus cenas.

Reproducción

La temporada de apareamiento de la cabeza de cobre dura de febrero a mayo y de finales de agosto a octubre, y puede ser un asunto dramático. «Los machos pueden entablar un combate ritual (concursos de golpes en el cuerpo) cuando dos o más se encuentran en presencia de una hembra receptiva», dice Beane. Según Penn State, las serpientes que pierden rara vez vuelven a desafiar. Una hembra también puede luchar contra posibles parejas, y siempre rechazará a los machos que se echen atrás en una pelea con ella.

Las serpientes Copperhead no ponen huevos: las crías nacen vivas. (Crédito de la imagen: Matt Jeppson (opens in new tab) Shutterstock )

Las cabezas de cobre son ovovivíparas, lo que significa que los huevos se incuban dentro del cuerpo de la madre. Las crías nacen vivas. Tras aparearse en primavera, las hembras dan a luz «de dos a 18 crías vivas a finales del verano o en otoño», explica Beane. Según el zoo de Maryland (se abre en una nueva pestaña), tras el apareamiento en otoño, la hembra almacena el esperma y aplaza la fecundación durante meses, hasta que termina de hibernar. Las crías de cabeza de cobre nacen con colmillos y un veneno tan potente como el de un adulto, según el zoológico Smithsonian.

Las cabezas de cobre jóvenes miden entre 20 y 25 cm de largo y nacen con colmillos y veneno, según Penn State. Se alimentan principalmente de insectos, sobre todo de orugas.

Beane señaló que las cabezas de cobre jóvenes pueden mostrar patrones de caza diferentes a los de los adultos. «Las serpientes jóvenes pueden permanecer inmóviles, moviendo la punta de su cola amarilla», dijo. «Esto se conoce como ‘señuelo caudal’; la cola se asemeja a una pequeña oruga u otro insecto y puede atraer a una lagartija o rana [to come] a su alcance».

Clasificación y taxonomía

Según el Sistema Integrado de Información Taxonómica (se abre en una nueva pestaña) (ITIS), la taxonomía de las cabezas de cobre es:

Reino: Animalia Subkingdom: Bilateria Infrakingdom: Deuterostomia Phylum: Chordata Subphylum: Vertebrata Infraphylum: Gnathostomata Superclase: Tetrapoda Clase: Reptilia Orden: Squamata Suborden: Serpentes Infraorden: Alethinophidia Familia: Viperidae Subfamilia: Crotalinae Género & especies: Agkistrodon contortrix Subespecie:

Agkistrodon contortrix contortrix (Cabeza de cobre del sur),Agkistrodon contortrix laticinctus (cabeza de cobre de banda ancha),Agkistrodon contortrix mokasen (Cabeza de cobre del norte),Agkistrodon contortrix phaeogaster (Cabeza de cobre de Osage)Agkistrodon contortrix pictigaster (cabeza de cobre trans-Pecos)

Mordida

Las cabezas de cobre muerden a más personas en la mayoría de los años que cualquier otra especie de serpiente de Estados Unidos, según el Servicio de Extensión Cooperativa de la Universidad Estatal de Carolina del Norte (se abre en una nueva pestaña). Afortunadamente, el veneno de la cabeza de cobre no es muy potente.

A diferencia de la mayoría de las serpientes venenosas, las cabezas de cobre no dan señales de advertencia y atacan casi inmediatamente si se sienten amenazadas. (Crédito de la imagen: Papilio / Alamy Stock Photo)

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A diferencia de la mayoría de las serpientes venenosas, las cabezas de cobre no dan señales de advertencia y atacan casi inmediatamente si se sienten amenazadas. Las cabezas de cobre tienen veneno hemotóxico, dijo Beane, lo que significa que una mordedura de cabeza de cobre «a menudo resulta en un daño temporal del tejido en el área inmediata de la mordedura.» Su mordedura puede ser dolorosa, pero «muy raramente (casi nunca) es mortal para los humanos». Sin embargo, los niños, los ancianos y las personas con el sistema inmunológico comprometido pueden tener fuertes reacciones al veneno, y cualquiera que sea mordido por una cabeza de cobre debe buscar atención médica.

A pesar de ello, Beane cree que hay que dejar que una serpiente Copperhead viva en el jardín. Dijo a la radio pública Blue Ridge de Carolina del Norte (se abre en una nueva pestaña) que «si te las encuentras y están enroscadas en algún lugar donde quieran estar, se quedarán completamente quietas y esperarán que no las veas ni las molestes… Si las molestas, lo primero que harán será intentar huir. Si los mueves… tratarán de volver a algo que les sea familiar».

Bean también habló de los beneficios de tener un Copperhead cerca de su casa: «Comen muchas especies que no nos gustan, como ratones y ratas, que pueden causar enfermedades y problemas. Y [by] al comer muchos roedores, las serpientes se tragan muchas garrapatas. Y las garrapatas causan cosas como la fiebre de las Montañas Rocosas y la enfermedad de Lyme. Un estudio demostró que las serpientes son importantes destructoras de garrapatas en los bosques del este».

Investigación

Según una investigación reciente en la Biblioteca Nacional de Medicina de EE.UU. (se abre en una nueva pestaña), el veneno de serpiente en general está «reconocido como un recurso potencial de compuestos biológicamente activos» que pueden utilizarse en tratamientos contra el cáncer. Los científicos han descubierto que una sustancia química del veneno de la cabeza de cobre puede ser útil para detener el crecimiento de tumores cancerosos. Investigadores de la Universidad del Sur de California inyectaron la proteína contortrostatina, procedente del veneno de la cabeza de cobre del sur, directamente en las glándulas mamarias de ratones en los que se habían inyectado células de cáncer de mama humano dos semanas antes.

La inyección de la proteína inhibió el crecimiento del tumor y también frenó el crecimiento de los vasos sanguíneos que suministran nutrientes al tumor. La proteína del veneno también impidió la propagación del tumor a los pulmones, uno de los lugares donde el cáncer de mama se propaga eficazmente.

Otros datos

La longitud de los colmillos de una cabeza de cobre está relacionada con la longitud de la serpiente: cuanto más larga es la serpiente, más largos son los colmillos.Cuando se tocan, las cabezas de cobre a veces emiten un almizcle que huele a pepino.El penique a veces se llama cabeza de cobre.Los demócratas del norte que se opusieron a la Guerra Civil de Estados Unidos fueron llamados cabezas de cobre, según el Journal of the Abraham Lincoln Association (se abre en una nueva pestaña).

Recursos adicionales

¿Qué tan peligrosas son las cabezas de cobre? El Servicio de Extensión Cooperativa de la Universidad Estatal de Carolina del Norte lo explica de forma sencilla: «¡Evite las serpientes Copperhead! (se abre en una nueva pestaña)» Aprende más sobre las cabezas de cobre en la web de Diversidad Animal (se abre en una nueva pestaña). Consulta la hoja informativa detallada sobre las cabezas de cobre del zoológico Smithsonian (se abre en una nueva pestaña).

Publicado originalmente en el 16 de diciembre de 2021 y actualizado el 31 de julio de 2022.

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