Los astrónomos estiman que hay alrededor de 100 millones de agujeros negros vagando por nuestra Vía Láctea, y en el muy improbable caso de que uno pasara por nuestro sistema solar, la Tierra podría ser lanzada al espacio profundo.

Es casi seguro que no va a ocurrir -no en una escala de tiempo que nos importe-, aunque los científicos han estimado recientemente que el agujero negro de masa estelar aislado más cercano puede estar a 80 años luz de distancia.

Agujero negro
Una imagen de archivo muestra una representación artística de un agujero negro en el espacio. Los científicos pueden detectar los agujeros negros por el efecto de deformación que tienen sobre la luz de otros objetos.
Cappan/Getty

La nueva aproximación se produce tras el descubrimiento de lo que se cree que es una prueba directa de un agujero negro solitario vagando por el espacio.

Los astrónomos creen que existen muchos objetos de este tipo, pero son difíciles de detectar. Normalmente, la existencia de los agujeros negros puede deducirse por el efecto que tienen sobre sus estrellas compañeras.

Sin embargo, a veces un agujero negro puede acabar siendo único. Esto puede ocurrir durante el nacimiento del agujero negro, cuando una enorme estrella colapsa sobre sí misma. Cuando esto ocurre, el núcleo de la estrella es aplastado por la gravedad para formar un agujero negro, pero si la explosión que lo acompaña no es simétrica, el agujero negro puede salir despedido hacia la galaxia «como una bala de cañón», según la NASA.

Utilizando los datos del telescopio Hubble, dos equipos de astrónomos creen haber detectado uno de estos agujeros negros solitarios situado a unos 5.000 años luz de distancia en el brazo espiral de Carina-Sagitario de nuestra galaxia, dijo la agencia espacial la semana pasada. El posible agujero negro se conoce como MOA-11-191/OGLE-11-462 y ya ha sido estudiado anteriormente.

Los astrónomos creen que el agujero negro está ahí debido a la detección de luz estelar deformada, conocida como evento de macrolente, que sugiere que un agujero negro ha pasado entre una estrella y la Tierra. Al medir esta desviación de la luz con gran precisión, los equipos pudieron estimar que el agujero negro pesa entre 1,6 y 7 veces más que el sol y se mueve a unos 160.000 kilómetros por hora.

El objeto no es ciertamente un agujero negro de masa estelar -los eventos de macrolenguaje pueden ser causados por otros objetos itinerantes como las estrellas. Aun así, es una posibilidad interesante que podría permitir una estimación más precisa de cuántos agujeros negros itinerantes hay.

«Nuestro descubrimiento de un agujero negro es coherente con los cálculos teóricos que sugieren que debería haber unos 100 millones de agujeros negros en nuestra galaxia», dijo Kailash Sahu, astrónomo del Space Telescope Science Institute de Maryland que dirigió uno de los estudios que investigaron el posible agujero negro. Dijo que Newsweek: «Entonces, asumiendo que los agujeros negros siguen una distribución similar a la de las estrellas, uno espera, estadísticamente, que el agujero negro más cercano pueda estar a unos 80 años luz».

¿Suponen estos vagabundos cósmicos invisibles algún tipo de amenaza para la Tierra? En teoría, podrían, pero las probabilidades son, literalmente, astronómicamente pequeñas, según Jessica Lu, profesora asociada de astronomía en la Universidad de California, Berkeley, coautora de uno de los estudios que investigan los datos del Hubble.

«Los agujeros negros pequeños, los que nacen de estrellas masivas moribundas, son muy compactos», explica Lu. Newsweek. «Sus horizontes de eventos son de sólo 40 km [25 miles] del tamaño de una ciudad. Aunque hay muchos agujeros negros en la galaxia, nuestras posibilidades de toparnos con uno directamente son astronómicamente pequeñas».

Pero digamos que a nuestro sistema solar le tocó una mano muy desafortunada. En el caso de que un agujero negro rebelde atravesara nuestra región del espacio, podría ser suficiente para perturbar gravemente las órbitas de nuestros planetas.

«Si un agujero negro errante o una estrella de neutrones pasara cerca de nuestro sistema solar, sin duda veríamos sus efectos en las órbitas de los planetas exteriores y los cometas de la nube de Oort», dijo Lu. «Podríamos esperar que algunos cometas fueran expulsados de nuestro sistema y que otros fueran expulsados hacia el sistema solar interior. Tal vez veamos un aumento en el número de cometas».

«Si el agujero negro pasara por el centro de nuestro sistema solar, podría ser más perturbador, especialmente para el sistema solar exterior. Algunos planetas y asteroides menores serían pateados y tal vez incluso expulsados de nuestro sistema solar.»

Por supuesto, esto no es nada para perder el sueño, y los científicos siguen trabajando para entender más sobre estos agujeros negros de flotación libre que, aunque se cree que son abundantes, siguen siendo esquivos.

Tanto el estudio de Lu como el de Sahu se publicaron como preprints en mayo y han sido aceptados en The Astrophysical Journal y The Astrophysical Journal Letters.

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