Un rico cementerio pagano, que data de los primeros años de la invasión anglosajona de Gran Bretaña durante el siglo V d.C., ha sido descubierto cerca de Londres antes de un proyecto ferroviario de alta velocidad, conocido como High Speed 2 (HS2).

Los nuevos descubrimientos, que incluyen más de 100 esqueletos, se encuentran entre los hallazgos arqueológicos más importantes realizados a lo largo del trazado de la HS2, que acabará uniendo las ciudades inglesas de Londres, Birmingham y Manchester. Otros hallazgos realizados en los últimos años incluyen un mercado romano, decenas de esqueletos decapitados y un ídolo pagano de madera de 2.000 años de antigüedad, según informó anteriormente .

«Cuando encontramos cementerios anglosajones, es probable que sean unos pocos individuos, o a veces 20 o 30», dijo a Rachel Wood, arqueóloga principal del contratista de HS2 Fusion JV. «Pero aquí tenemos 141. No es el más grande de la historia, pero sin duda está ahí arriba».

Además de los restos humanos, entre los que se encuentra un joven que parece haber sido asesinado con una lanza, los arqueólogos han desenterrado el rico ajuar funerario enterrado con ellos, como broches y anillos de plata y otros metales decorados con oro.

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En muchas de las tumbas también se encontraron kits de aseo personal con pinzas y cucharas para quitar la cera de los oídos; y algunos de los objetos, como cuentas de ámbar y recipientes de vidrio para beber, probablemente fueron traídos a Gran Bretaña desde la Europa continental. El elevado estatus y los costosos objetos de las tumbas sugieren que quienquiera que fuera enterrado en el lugar, que domina las vastas y llanas tierras de Aylesbury Vale al norte, pertenecía a una comunidad anglosajona rica, dijo Wood.

Es posible que incluso haya sido el lugar de descanso final de una sola familia terrateniente acomodada a lo largo de varias generaciones. «Es probable que todos los demás miembros de su comunidad fueran enterrados en otro lugar», y no en este nuevo cementerio, dijo. «Claramente parece que eligieron un lugar para enterrar a los ricos».

Aquí vemos la columna vertebral de un hombre y parte de la pelvis. La cuarta vértebra de la parte inferior se ha desplazado para mostrar el lugar en el que la punta de una lanza (también fotografiada) se incrustó en los huesos de la columna vertebral. (Crédito de la imagen: HS2)

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Tierras anglosajonas

El cementerio situado cerca de la ciudad de Wendover es uno de los primeros rastros de la población anglosajona en toda Gran Bretaña. Las tumbas más tardías datan del siglo VI, pero las más tempranas datan del siglo V, tal vez sólo unas pocas generaciones después del fin del dominio romano directo en el año 410 d.C. aproximadamente.

Para entonces, varios ejércitos que guarnecían la provincia romana de Britania, en las regiones que hoy son Inglaterra y Gales, se habían retirado para fortificar la Galia contra las rebeliones e invasiones de los bárbaros germanos. Después de eso, gran parte de la región volvió a ser gobernada por los cristianos autóctonos «romano-británicos», pero fue atacada después de aproximadamente el año 440 d.C. cuando los anglosajones paganos del norte de Europa comenzaron a establecerse allí.

Los anglosajones enterrados en Wendover iban definitivamente armados: el ajuar funerario incluía una espada de hierro, 15 puntas de lanza y los restos de siete escudos, dijo Wood. En los huesos de la columna vertebral de un hombre se encontró una punta de metal, probablemente la punta de una lanza, que parece haberle causado la muerte; las reconstrucciones sugieren que provino de un golpe en la frente.

Pero no había ninguna otra prueba de que las personas allí enterradas hubieran llevado una vida violenta de frecuentes combates con los romano-británicos, dijo Wood.

En las excavaciones del cementerio también han aparecido 51 cuchillos, que hoy podrían interpretarse como armas, pero que en aquella época eran habituales. «Hoy en día se mira eso y se piensa que si una persona ha sido enterrada con un cuchillo, entonces debe ser un arma», dijo. «Pero es como comían: los tenedores no existían y todos tenían pequeños cuchillos para comer».

Entierros ricos

Una de las tumbas anglosajonas de Wendover destaca por ser especialmente rica. El individuo de la tumba, una mujer, fue enterrado con una gran cantidad de objetos funerarios que sugieren que era de alto estatus, dijo Wood.

Entre ellos figuraba un cuenco ornamentado de vidrio verde pálido que posiblemente se creó a principios del siglo V y que podría ser una reliquia de la época romana. La mujer también fue enterrada con varios anillos, entre ellos uno de plata, broches, cinturones de hierro y adornos de marfil.

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Los objetos de las tumbas y el estado de los esqueletos sugieren que la primera comunidad anglosajona cerca de Wendover era menos belicosa de lo que cabría esperar para la época, dijo Woods. «Si se tratara de un grupo de personas muertas en batalla, habríamos visto muchos huesos rotos, agujeros en los cráneos, cosas así», dijo. «Pero es una imagen mucho más pacífica de una comunidad muy bien cultivada».

El periodo entre la dominación romana y el establecimiento de los reinos anglosajones solía llamarse la «Edad Oscura» en Gran Bretaña, posiblemente porque se escribió muy poco en esa época; y se ha retratado como una época de guerras casi constantes entre los romano-británicos y los anglosajones. Por ejemplo, las leyendas del rey Arturo -un rey cristiano posromano que luchaba contra los invasores- están ambientadas en esta época.

Pero Wood dice que la realidad puede haber sido menos salvaje. «Se trata de grupos de personas muy cultas; sólo se les percibe como incultos porque no escribieron nada», dijo.

Incluso es posible que las personas enterradas en las tumbas anglosajonas de Wendover tuvieran alguna ascendencia británica, pero que se hubieran adaptado al estilo anglosajón imperante.

«Sin duda son las primeras generaciones que vivían después del final de la administración romana», dijo. «Pero si son o no las primeras generaciones que vinieron del continente, no lo sabremos hasta que hagamos cosas como el análisis de isótopos», una técnica basada en las variaciones de los elementos químicos en los huesos que puede revelar la geoquímica del entorno en el momento en que vivía la gente, y posiblemente su origen geográfico.

Publicado originalmente en .

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