Un mastodonte de la Edad de Hielo murió a casi 100 millas de su casa en una sangrienta batalla de la temporada de apareamiento en lo que hoy es el noreste de Indiana, revela una nueva investigación.

La asombrosa vida del primitivo pariente del elefante -desde las migraciones periódicas hasta sus últimos momentos- ha sido reconstruida mediante el escaneo de un colmillo derecho con forma de plátano de 9,5 pies.

El análisis químico revela la primera evidencia completa del comportamiento y los movimientos de un animal extinto.

La criatura de 8 toneladas, apodada Buesching, fue asesinada hace unos 13.200 años, quedando mortalmente herida después de que la punta del colmillo de otro mastodonte le perforara el lado derecho del cráneo.

Mastodonte Buesching
El paleontólogo de la Universidad de Michigan, Daniel Fisher, junto al esqueleto montado del mastodonte de Buesching, que se expone al público en el Museo de Historia Natural de la Universidad de Michigan en Ann Arbor.
Eric Bronson, Michigan Photography/Zenger

El senderista solitario se desplazó a su lugar de apareamiento preferido en verano todos los años durante los últimos tres años de su vida, aventurándose hacia el norte desde su hogar invernal. También puede haber pasado tiempo explorando el centro y el sur de Michigan, a más de 250 millas de distancia.

El profesor Joshua Miller, de la Universidad de Cincinnati, dijo: «El resultado único de este estudio es que, por primera vez, hemos podido documentar la migración anual por tierra de un individuo de una especie extinguida.

«Utilizando nuevas técnicas de modelización y un potente conjunto de herramientas geoquímicas, hemos podido demostrar que los grandes mastodontes machos como Buesching emigraban cada año a los lugares de apareamiento».

El equipo estadounidense utilizó una sierra de cinta para cortar una fina lámina longitudinal del centro del colmillo, que es más largo y está más conservado que el izquierdo. Pudieron reconstruir los patrones cambiantes de uso del paisaje durante dos períodos clave: la adolescencia y los últimos años de la edad adulta.

El mastodonte de Buesching murió en una batalla por el acceso a las hembras a la edad de 34 años, según los investigadores.

El coautor Daniel Fisher, conservador del Museo de Paleontología de la Universidad de Michigan, dijo: «Tienes toda una vida extendida ante ti en ese colmillo.

«El crecimiento y el desarrollo del animal, así como su historia de cambios en el uso de la tierra y en el comportamiento; toda esa historia queda plasmada y registrada en la estructura y la composición del colmillo».

Mastodonte de Buesching
La criatura de 8 toneladas, apodada Buesching, murió hace unos 13.200 años, herida de muerte después de que la punta del colmillo de otro mastodonte le perforara el lado derecho del cráneo.
Jon Mills/Zenger

Su área de distribución original era probablemente el centro de Indiana. Al igual que los elefantes actuales, el joven macho permanecía cerca de su casa, separándose de la manada liderada por la hembra cuando era adolescente.

Como adulto solitario, Buesching viajaba más lejos y con más frecuencia, recorriendo a menudo casi 20 millas en un mes.

Su uso del paisaje también variaba estacionalmente con una dramática expansión hacia el norte en verano que incluía los lugares de apareamiento.

Miller dijo: «Cada vez que se llega a la estación cálida, el mastodonte Buesching iba al mismo lugar – bam, bam, bam – repetidamente. La claridad de esa señal fue inesperada y realmente emocionante».

En los duros climas del Pleistoceno, la migración y otros movimientos eran fundamentales para el éxito reproductivo de los mastodontes y otros grandes mamíferos, pero se sabe poco sobre cómo sus rangos geográficos y su movilidad fluctuaban estacionalmente o cambiaban con la madurez sexual.

Las técnicas que analizan las proporciones de varias formas, o isótopos, de los elementos estroncio y oxígeno en colmillos antiguos están ayudando a los científicos a desvelar algunos secretos.

Los mastodontes, los mamuts y los elefantes modernos forman parte de un grupo de grandes mamíferos de trompa flexible llamados proboscídeos.

Tienen dientes incisivos superiores alargados que emergen de sus cráneos como colmillos. En cada año de la vida del animal, se depositan nuevas capas de crecimiento sobre las ya presentes, dispuestas en bandas claras y oscuras alternadas.

Son similares a los anillos anuales de un árbol. Las capas de crecimiento de un colmillo se asemejan a una pila invertida de cucuruchos de helado, con la hora de nacimiento y de muerte registradas en la punta y en la base respectivamente.

Los mastodontes eran herbívoros que se alimentaban de árboles y arbustos. A medida que crecían, los elementos químicos de sus alimentos y del agua que bebían se incorporaban a sus tejidos corporales, incluidos los colmillos.

Los isótopos de estroncio y oxígeno en las capas de crecimiento de los colmillos permitieron a los investigadores reconstruir los viajes de Buesching como adolescente y como adulto reproductivamente activo.

Se recogieron tres docenas de muestras de los años de adolescencia -durante y después de la salida de la manada matriarcal- y 30 muestras de los últimos años del animal.

Con una diminuta broca, operada bajo el microscopio, se molió medio milímetro del borde de cada una de las capas de crecimiento, cada una de las cuales abarcaba un periodo de uno a dos meses.

El polvo producido durante este proceso de molienda fue recogido y analizado químicamente.

Las proporciones de isótopos en el colmillo proporcionaron huellas dactilares geográficas que se compararon con ubicaciones específicas en mapas que mostraban cómo el estroncio cambia a través del paisaje.

Los valores de los isótopos de oxígeno, que muestran pronunciadas fluctuaciones estacionales, ayudaron a los investigadores a determinar la época del año en que se formó una capa específica de colmillos.

Ambos tipos de muestras se recogieron en las mismas capas estrechas de crecimiento, lo que permitió sacar conclusiones específicas sobre dónde viajó Buesching y cuándo.

Se utilizó un modelo informático espacial para estimar la distancia a la que se desplazaba el animal e identificar los lugares probables.

Miller dijo: «El campo de la geoquímica de isótopos de estroncio es una herramienta realmente prometedora para la paleontología, la arqueología, la ecología histórica e incluso la biología forense. Está floreciendo.

«Pero, en realidad, sólo hemos arañado la superficie de lo que esta información puede decirnos».

El siguiente paso es analizar los colmillos de otro individuo, ya sea otro macho o una hembra.

El nombre de Buesching se debe a Dan Buesching, que tropezó con sus restos en su granja de turba cerca de Fort Wayne en 1998.

En el Museo de Historia Natural de la Universidad de Michigan, en Ann Arbor, se expone un esqueleto de tamaño natural fabricado en fibra de vidrio.

Los mastodontes son primos de los elefantes y los mamuts. Se extinguieron hace unos 10.000 años. El estudio está en Proceedings of the National Academy of Sciences.

Esta historia fue proporcionada a Newsweek por Zenger News.

Oraculo del Futuro Consultas rápidas


0 comentarios

Deja una respuesta

Marcador de posición del avatar

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.