Se ha encontrado un planeta supertierra cerca de la zona habitable de una estrella enana roja a sólo 37 años luz de la Tierra. Se trata del primer descubrimiento realizado por un nuevo instrumento del telescopio Subaru y ofrece la oportunidad de investigar la posibilidad de vida en planetas alrededor de estrellas cercanas. Con un primer resultado tan exitoso, podemos esperar que el Telescopio Subaru descubra más candidatos, potencialmente incluso mejores, a planetas habitables alrededor de enanas rojas.

Las enanas rojas, estrellas más pequeñas que el Sol, representan las tres cuartas partes de las estrellas de la Vía Láctea, y son abundantes en la vecindad del Sol. Como tales, son objetivos importantes en la búsqueda de planetas extrasolares cercanos y de vida extraterrestre. Pero las enanas rojas son frías y no emiten mucha luz visible en comparación con otros tipos de estrellas, lo que dificulta su estudio.

En las longitudes de onda infrarrojas las enanas rojas son más brillantes. Por ello, el Centro de Astrobiología de Japón desarrolló un instrumento de observación infrarroja montado en el telescopio Subaru para buscar indicios de planetas alrededor de estrellas enanas rojas. El instrumento se denomina IRD (Infrared Doppler), el método de observación utilizado en esta búsqueda.

Los primeros frutos de esta búsqueda son indicios de una supertierra con una masa cuatro veces superior a la de la Tierra que gira alrededor de la estrella Ross 508, situada a 37 años luz en la constelación de Serpens. Este planeta, Ross 508 b, tiene un año de sólo 11 días terrestres y se encuentra en el borde interior de la zona habitable alrededor de su estrella anfitriona. Curiosamente, hay indicios de que la órbita es elíptica, lo que significaría que durante parte de la órbita el planeta estaría en la zona habitable, la región donde se darían las condiciones para que existiera agua líquida en la superficie del planeta. Si realmente hay agua o vida son cuestiones que hay que seguir estudiando.

Que el primer planeta descubierto con este nuevo método esté tan cerca de la zona habitable parece demasiado bueno para ser cierto y es un buen augurio para futuros descubrimientos. Bun’ei Sato, profesor del Instituto Tecnológico de Tokio y principal investigador de esta búsqueda, comenta: «Han pasado 14 años desde el inicio del desarrollo del IRD. Hemos continuado nuestro desarrollo e investigación con la esperanza de encontrar un planeta exactamente igual a Ross 508 b».

Fuente de la historia:

Materiales proporcionados por Institutos Nacionales de Ciencias Naturales. Nota: El contenido puede ser editado por razones de estilo y longitud.


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