El virus de la viruela del mono es un ortopoxvirus que causa una enfermedad con síntomas similares, pero menos graves, a los de la viruela. Aunque la viruela se erradicó en 1980, la viruela del mono sigue produciéndose en países de África central y occidental. Los casos suelen encontrarse cerca de las selvas tropicales, donde hay animales portadores del virus. Se han encontrado pruebas de infección por el virus de la viruela del mono en animales como ardillas, ratas furtivas de Gambia, lirones y diferentes especies de monos, entre otros. La transmisión de persona a persona es limitada, y la cadena de transmisión más larga documentada es de seis generaciones, lo que significa que la última persona infectada en esta cadena estaba a seis eslabones de la persona enferma original. Puede transmitirse a través del contacto con fluidos corporales, lesiones en la piel o en superficies mucosas internas, como en la boca o la garganta, gotas respiratorias y objetos contaminados. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la propagación de la viruela del mono, actualmente, no constituye una «emergencia de salud pública de importancia internacional».

Micrografía electrónica de transmisión coloreada de partículas del virus de la viruela del mono (oro) cultivadas y purificadas a partir de un cultivo celular. Crédito de la imagen: NIAID.

Micrografía electrónica de transmisión coloreada de partículas del virus de la viruela del mono (oro) cultivadas y purificadas a partir de un cultivo celular. Crédito de la imagen: NIAID.

El 25 de junio de 2022, la OMS decidió no declarar la viruela del mono como emergencia de salud pública de importancia internacional.

Sin embargo, el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus dijo que que estaba profundamente preocupado por la evolución de la amenaza de la viruela del mono, que, según dijo, había llegado a más de 50 países.

Aquí hay tres cosas que sabemos sobre la viruela del mono y tres cosas que queremos averiguar.

Tres cosas que sabemos

1. La viruela del mono está causada por un virus

La viruela del mono es un gran virus de ADN que pertenece a la familia Poxviridae.

A diferencia del virus de la viruela relacionado, la variola, que sólo afectaba a los humanos, el virus de la viruela del mono se encuentra en roedores y otros animales en algunas partes de África.

Se conocen dos clados, y es el menos grave de los dos que circulan actualmente fuera de África.

Los ortopoxvirus son virus estables que no mutan mucho. Sin embargo, se han descrito múltiples mutaciones en el virus causante del brote actual.

En Estados Unidos, han circulado al menos dos cepas distintas, lo que sugiere que se han introducido múltiples veces en el país.

2. Puedes estar infectado durante más de una semana y no saberlo

Se tarda una media de 8,5 días desde que se produce la infección hasta que aparecen los síntomas, como el aumento de tamaño de los ganglios linfáticos, la fiebre y una erupción, que suele tener el aspecto de ampollas llenas de líquido que brotan.

Las personas son infecciosas mientras tienen la erupción, y suelen serlo durante unas dos semanas.

Los niños son los más afectados y tienen un mayor riesgo de morir por la enfermedad. Históricamente, en los países endémicos de África, casi todas las muertes han sido de niños.

La epidemia europea afecta principalmente a los hombres adultos, por lo que esto, junto con un mejor acceso a la atención médica, puede explicar la baja tasa de muertes en estos países.

3. Tenemos vacunas y tratamientos

Las vacunas funcionan. La vacunación anterior contra la viruela proporciona un 85% de protección contra la viruela del mono. La viruela se declaró erradicada en 1980, por lo que la mayoría de los programas de vacunación masiva cesaron en la década de 1970.

Las vacunas protegen durante muchos años, pero la inmunidad disminuye. Así que la disminución de la protección a nivel de la población es probablemente responsable del resurgimiento de la viruela del mono observado desde 2017 en Nigeria, uno de los siete focos endémicos de África.

No se recomienda la vacunación masiva. Pero las vacunas pueden administrarse a los contactos de los casos confirmados (lo que se conoce como profilaxis postexposición) y a las personas con alto riesgo de contraer el virus, como algunos trabajadores de laboratorio o sanitarios (profilaxis preexposición).

También existen tratamientos, como la inmunoglobulina vacunal y los antivirales. Estos se desarrollaron contra la viruela.

Tres cosas que queremos averiguar

1. ¿Qué importancia tienen estas nuevas mutaciones?

El virus que está causando el actual brote presenta varias mutaciones en comparación con las versiones del virus que circulan en África.

Sin embargo, no sabemos si estas mutaciones afectan a la enfermedad clínica y a la forma de propagación del virus.

El virus de la viruela del mono tiene un genoma muy grande, por lo que es más complejo de estudiar que los virus de ARN más pequeños, como la gripe y el SARS-CoV-2.

Los expertos se preguntan si las mutaciones lo han hecho más contagioso o han cambiado el patrón clínico para que se parezca más a una infección de transmisión sexual. Un estudio realizado en Portugal muestra que las mutaciones probablemente hacen que el virus sea más transmisible.

2. ¿Cómo se propaga? ¿Está cambiando?

La viruela del mono no se ha descrito como una infección de transmisión sexual en el pasado. Sin embargo, el patrón de transmisión actual es inusual. Parece haber un periodo de incubación muy corto (de 24 horas) tras el contacto sexual en algunos casos, pero no en todos.

Es un virus respiratorio, por lo que la transmisión por aerosol es posible. Pero históricamente la mayor parte de la transmisión ha sido de animal a humano. Cuando ha habido transmisión entre humanos, normalmente se trataba de contactos estrechos.

Sin embargo, el rápido crecimiento de la epidemia en los países no endémicos en 2022 se ha debido en su totalidad al contagio entre humanos. Es posible que haya muchos más casos de los que se declaran oficialmente.

No sabemos por qué ha cambiado el patrón, si se transmite por vía sexual o simplemente por contacto íntimo en redes sociales específicas y conectadas globalmente, o si el virus se ha vuelto más contagioso.

El virus se encuentra en la erupción cutánea, en la boca y en el semen, pero esto no demuestra que se transmita sexualmente.

3. ¿Hasta dónde se extiende? ¿COVID marca la diferencia?

¿Se extenderá más en la comunidad? ¿Aumenta el riesgo la pandemia de COVID? Posiblemente, sí.

Tampoco debemos descuidar la vigilancia en la comunidad en general ni estigmatizar a la comunidad LGBTQI.

Debido a la disminución de la inmunidad de la vacuna contra la viruela en todo el mundo y a la propagación de la viruela del mono en muchos países ya, es posible que veamos cómo la epidemia se extiende más ampliamente.

Si lo hace y empieza a infectar a un gran número de niños, podríamos ver más muertes porque los niños contraen una infección más grave.

Por lo tanto, debemos vigilar globalmente los grupos de fiebre y erupción, y el diagnóstico erróneo como varicela, enfermedad de manos, pies y boca, herpes simple u otras enfermedades con erupción.

Otro factor es el COVID. A medida que las personas se recuperan del COVID, su sistema inmunológico se ve afectado. Así que las personas que han tenido COVID pueden ser más susceptibles a otras infecciones.

Vemos lo mismo con la infección de sarampión. Esto debilita el sistema inmunológico y aumenta el riesgo de otras infecciones durante dos o tres años después.

Si la epidemia se establece en países fuera de las zonas endémicas, puede infectar a los animales y crear nuevas zonas endémicas en el mundo.

Es importante que hagamos todo lo posible para detener esta epidemia.

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Autor: La profesora C. Raina MacIntyre, investigadora del Instituto Kirby de la Universidad de Nueva Gales del Sur.

Este artículo se publicó originalmente en The Conversation.

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